Matthew Charles, liberado de prisión y enviado de regreso, finalmente comienza su vida como un hombre libre

Puede ser difícil mantener la esperanza y evitar enojarse cuando el gobierno te da la libertad y luego la retira.

Pero Matthew Charles dice que se las arregló recordando lo lejos que había llegado: más de dos décadas en una prisión federal por vender crack, sin una sola infracción disciplinaria y un creciente grupo de partidarios presionando por su liberación después de que fue liberado y luego encarcelado nuevamente.

Charles, de 52 años, reflexionó sobre su vida en un parque tranquilo en el río Cumberland en Nashville cinco días después de que un juez ordenó su liberación de la prisión por segunda vez en tres años. La nueva orden fue posible gracias a cambios en el sistema de justicia penal firmados el 21 de diciembre por el presidente Donald Trump, un esfuerzo bipartidista conocido como la Ley First Step Act, que alivió las sentencias mínimas obligatorias por drogas.

Charles luchó por encontrar palabras que reflejaran cómo la libertad, finalmente se sentía.

“Es algo con lo que he estado soñando durante casi 21 años, 22 años y desde que regresé”, dijo Charles. “Pero sólo he estado orando y esperando que llegue este día. Y ha llegado. Y es un sentimiento extraordinario”.

Charles, un antiguo traficante de drogas de Carolina del Norte, lo condenaron en 1996 por vender 216 gramos de crack y poseer ilegalmente un arma. Etiquetado como un “delincuente de carrera” debido a condenas anteriores relacionadas con drogas, armas, violencia doméstica, allanamiento de morada, asalto, secuestro y hurto, fue sentenciado a 35 años de prisión.

Charles resultó ser un preso modelo, dijeron las autoridades. Organizó un estudio bíblico, fue mentor de otros prisioneros y tomó cursos universitarios para convertirse en asistente legal, informó Nashville Public Radio en un perfil de 2017.

Charles solicitó la libertad anticipada varias veces y un juez federal se la concedió a principios de 2016.

Una vez fuera de prisión, Charles continuó con su misión de cambiar su vida. Se mudó a Nashville, consiguió un trabajo como conductor y se ofreció como voluntario en una despensa de alimentos. También comenzó a salir nuevamente y se reconectó con su familia.

Pero los fiscales federales se opusieron al fallo del juez. Un tribunal de apelaciones acordó que Charles no calificaba para que lo pusieran en libertad porque era un delincuente reincidente y le ordenó regresar a prisión para cumplir aproximadamente nueve años más.

Se entregó a una prisión en Kentucky en mayo pasado después de dos años de libertad.

“Me negué a estar amargado o enojado”, dijo Charles. “Me metí en la situación en la que estaba. Y tenía una sentencia de 35 años, que era una sentencia legal”.

La indignación por su caso provocó llamadas al presidente Trump para que concediera el indulto a Charles. Al mismo tiempo, los legisladores y los defensores de la reforma judicial estaban impulsando una reescritura de las leyes federales sobre drogas. El resultado fue la Ley First Step, que hizo retroactiva una ley de 2010 que flexibiliza las penas mínimas obligatorias para los delitos de crack.

Los defensores públicos de Charles, Mariah Wooten y Michael Holley, argumentaron en un expediente judicial el 27 de diciembre la disposición se aplicaba a Charles. Los fiscales no rechazaron la moción, y el 3 de enero un juez dictaminó que Charles tenía “derecho a ser liberado de inmediato”.

Charles dijo que no se enteró de la moción hasta que sus abogados la presentaron, y no le dio mucha importancia, ya que había pasado por apelaciones decepcionantes antes. Solo después de que lo llamaron para informarle sobre la decisión del juez, levantó un puño triunfante y se lo contó a otros reclusos.

“Todavía estoy tratando de procesar todo esto”, dijo.